Sciences humaines

Transformation des grandes plaines

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Dans son étude de la ruée vers l’or du Colorado, Elliott West a constaté que les historiens ont généralement concentré leur attention sur «où a été précipité au lieu de où a été précipité» (West xvii). Son argument de base est que l’afflux de prospecteurs a changé à la fois les Grandes Plaines et les Rocheuses, et que «les Indiens étaient en partie responsables de leurs propres problèmes» (West, xvii). West soutient que l’histoire des Grandes Plaines a changé au fil du temps principalement en raison de la perception que les gens en ont:

Les gens utilisent leur cerveau pour créer des variations mentales des lieux qu’ils perçoivent, des variations qui n’existent que dans leur tête. Ils envisagent des changements dans le monde tel qu’il existe actuellement en dehors d’eux-mêmes; ils visualisent de nouvelles connexions et relations qui ne sont pas encore là. Ainsi, en plus de l’environnement perçu dans la première phrase – le monde extérieur tel que les gens le rencontrent à travers leurs sens – de nombreux environnements alternatifs peuvent exister simultanément en tant que lieux imaginés (West xx).

Pour que des changements aient lieu sur les Grandes Plaines, il faut donc d’abord imaginer la région différemment. West décrit les nombreux changements qui ont eu lieu dans les Grandes Plaines et les facteurs qui ont poussé les gens à changer leur perception des Grandes Plaines.

Les premiers habitants des plaines faisaient «partie du complexe Clovis» vers 9500 – 10 000 av. J.-C. (ouest 19). A cette époque, les plaines étaient «plus humides et plus fraîches» (West 18). Mais peu de temps après leur arrivée, le climat a changé et il s’est réchauffé. Cela a amené les hautes herbes à céder la place à des herbes plus courtes, entraînant l’extinction de nombreuses espèces que les chasseurs de Clovis utilisaient pour se nourrir. Cette extinction (causée en partie par les Clovis) les a incités, ainsi que les derniers Folsom, à développer une culture de chasse au bison.

Vers 5000 avant JC, le climat a changé à nouveau; les plaines ont enduré une sécheresse prolongée qui a rendu la terre plus sèche et a ressemblé à ce qu’elle est aujourd’hui. Cela rendait les chasseurs encore plus nomades lorsqu’ils cherchaient de la nourriture. Les peuples des plaines ont développé un «cycle de mouvement qui a uni les offrandes saisonnières des plaines, des collines et des hautes montagnes» (Ouest 24). Vers l’époque du Christ, les habitants des Plains Woodlands avaient établi un réseau commercial «couvrant la majeure partie des États-Unis et bien au-delà» pour obtenir des biens qu’ils ne pouvaient pas obtenir localement.

Puis vers 700-800 AD. Un autre changement décisif a conduit les plaines à «l’une des périodes les plus humides de son histoire» (West 27). Cela a conduit à des communautés agricoles le long des rivières républicaine, Salomon et Smoky Hill. Ces agriculteurs ont fini par déménager à l’est des plaines au XIIIe siècle, lorsque la terre a souffert d’une série de sécheresses. Ensuite, de nouveaux peuples ont déménagé dans les plaines pour créer leur propre mode de survie. Avant le contact européen, de nombreux peuples différents avaient vécu et survécu dans les plaines. Ils s’étaient adaptés aux climats changeants et avaient exploité les ressources disponibles, établissant un commerce pour ce qui n’était pas à proximité.

Les contacts avec les Européens au milieu du XVIe siècle ont radicalement changé la perception des peuples autochtones des Grandes Plaines. Les Espagnols pensaient que les plaines «manquaient à peu près de tout pour faire de l’espace neutre un lieu humain» (Ouest 35). Les rapports de Coronado sur les Grandes Plaines ont conduit les Européens à rester en dehors de la région pendant deux cents ans. Cependant, les Espagnols ont apporté avec eux deux choses qui changeraient radicalement la vie dans les plaines: les chevaux et les fusils. Une fois que les Amérindiens ont compris les capacités des chevaux et des fusils, «ils ont regardé la terre et ont pensé qu’elle se transformait en une forme différente» (West 55).

Pour les tribus des Plaines, le cheval les a transformées en chasseurs de bisons plus efficaces, et les fusils étaient extrêmement utiles pour attaquer les villages. La perception modifiée des Indiens des Plaines a provoqué une explosion démographique. La population des hautes plaines «augmenta fortement à la fin du XVIIIe siècle, puis augmenta plus fortement après 1800» (Ouest 67). De nombreuses tribus, telles que les Comanches, les Nakotas, les Lakotas et d’autres, ont commencé à migrer vers les plaines depuis l’est, en imaginant la terre de différentes manières.

Au fur et à mesure que les nouvelles tribus se déplaçaient vers les Grandes Plaines, «il y avait un changement du pouvoir dans sa forme la plus grossière – la force utilisée par certaines personnes pour contrôler, exploiter et tuer d’autres personnes» (West 68). La guerre tribale pour le contrôle de la zone autour des Black Hills a entraîné le déplacement des Lakotas tels que les Kiowa, les Arapahoes, les Crows et les Cheyennes. Mais la migration vers les plaines a rendu les Lakota plus dépendants du cheval. Cette dépendance a conduit à des problèmes car les Lakota étaient souvent à court de chevaux en raison des hivers nordiques. Ce déficit «a contribué à façonner leurs actions au cours des prochaines années» (West 66).

Jusqu’au milieu du XIXe siècle, les Grandes Plaines appartenaient presque exclusivement aux Indiens. Mais en 1858, des rumeurs d’or dans les Rocheuses qui circulaient depuis des décennies furent confirmées lorsque Green Russell et ses partisans firent «la véritable découverte d’or dans la région de Pike’s Peak» (West 105). Cette découverte, ainsi que d’autres événements en Amérique, a ouvert la voie à une ruée générale dans la région. Avant que les colons puissent s’installer dans cette zone, leur perception de celle-ci devait changer.

Auparavant, ils voyaient les plaines comme un désert virtuel habité par des sauvages prêts à tuer des Blancs. La victoire de Sumner à la rivière Salomon en 1856 laissa à beaucoup l’impression de «nomades battus et pacifiés» (West 100). Par conséquent, beaucoup pensaient que les Indiens ne constitueraient pas vraiment une menace pour eux.

La dépression de 1857 a également encouragé les gens à voir les grandes plaines sous un autre jour. C’est alors devenu un endroit où ils pouvaient échapper aux mauvaises conditions chez eux et retrouver la stabilité économique. Les journaux et les guides de voyage se sont immédiatement mis au travail pour propager les grandes plaines. Un éditeur de St. Louis a écrit que les champs aurifères seraient “l’évangile d’un nouveau commerce” (West 131). En plus des mines d’or, les propagandistes ont donné aux gens une vue des Grandes Plaines comme un endroit qui serait bon pour le bétail et l’agriculture. Peu de temps après que Russell ait fait sa découverte en 1858, la première ville, Denver City, a été construite. Le printemps suivant, “plus de 100 000 personnes se sont rendues au Colorado” (ouest 145).

Cette invasion de mineurs a provoqué des conflits au sein de nombreuses tribus des Plaines à leur retour sur la rivière South Platte. Au fur et à mesure que leurs ressources, comme le bison, commençaient à diminuer, de nombreuses tribus telles que les Cheyennes, les Arapahoes, les Kiowas, les Lakotas et les Comanche ‘se sont déchirées entre les dirigeants appelant à des accommodements avec les Blancs et d’autres préconisant la confrontation, ou du moins un a étudié le retrait »(West 194). Ainsi, la dépendance des tribus de bisons et le commerce avec les blancs ont causé bon nombre de leurs problèmes, car les mineurs ont commencé à s’infiltrer dans la région, de nombreux chefs de file du commerce préférant un logement. La guerre qui a suivi, le déplacement des Amérindiens et l’établissement de réserves ont encore changé le visage des Grandes Plaines. Pendant des milliers d’années, les Grandes Plaines ont subi une série de changements pour atteindre leur apparence actuelle. Le point commun de ces changements est qu’avant de les mettre en œuvre, il fallait les garder à l’esprit.

Bibliographie

Ouest, Elliott. Les plaines contestées: les Indiens, les chercheurs d’or et la ruée vers le Colorado. Presses universitaires du Kansas, 2000.

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